Pneus : un pollueur plastique auquel on ne pense pas

En 2014, le biologiste John Weinstein et ses étudiants diplômés sont partis à la recherche de microplastiques – les petits morceaux de plastique dégradé que les chercheurs ont découverts sont disséminés dans l’environnement.

L’équipe était basée au Citadel military college à Charleston, Caroline du Sud, où Weinstein est professeur. Travaillant dans une ville côtière, ils s’attendaient à trouver au moins quelques traces de microplastiques, qui sont emportés dans l’océan. Et bien sûr, les échantillons n’arrêtaient pas de réapparaître.

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pUne grande partie de ce qu’ils ont recueilli provenait de sources prévisibles et identifiables, comme des sacs de plastique en mauvais état. Mais plus de la moitié des pièces étaient noires, tubulaires et microscopiques, sans origine évidente./p
pWeinstein explique que :/p
blockquotepIls sont allongés, presque comme des cigares. C’était un mystère./p/blockquote
pWeinstein et ses élèves ont regardé autour du port de Charleston des objets communs en plastique noir, comme des filets de pêche, pour faire une comparaison. Mais il n’y avait pas d’allumettes. La percée a eu lieu lorsqu’ils ont trouvé des plastiques en forme de cigares très semblables dans un cours d’eau près d’une route principale. Puis ils ont compris à quoi ils avaient affaire : de minuscules morceaux de pneus de voiture./p
blockquotep« C’était une surprise », dit Weinstein. « D’habitude, on ne trouve pas ce qu’on ne cherche pas. »/p/blockquote
pLa découverte n’a peut-être pas été aussi choquante qu’il n’y paraissait au premier abord. Les pneus sont en fait l’un des polluants plastiques les plus répandus sur terre. Une étude réalisée en 2017 par Pieter Jan Kole de l’Open University of The Netherlands, publiée dans l’International Journal of Environmental Research and Public Health, estime que les pneus représentent jusqu’à 10 % des déchets microplastiques dans les océans du monde. Un rapport de 2017 de l’Union internationale pour la conservation de la nature a estimé ce chiffre à 28 %./p
blockquotep« L’usure des pneus est une source furtive de microplastiques dans l’environnement « , ont écrit Kole et ses co-auteurs. « Mais la conscience est faible et il n’y a pas d’alternative aux pneus. »/p/blockquote
h2De quoi sont faits les pneus ?/h2
pPendant des milliers d’années, les roues étaient faites de pierre ou de bois – aucun revêtement n’était nécessaire. Le cuir a finalement été ajouté sur le dessus pour adoucir le roulement, suivi plus tard par des itérations en caoutchouc solide. Les voitures ont été inventées à la fin des années 1800, et les pneus pneumatiques ou pneumatiques ont suivi peu de temps après./p
pÀ l’époque, le caoutchouc des pneus provenait principalement des hévéas – dont la culture a contribué à la déforestation massive dans le monde entier. Mais à l’aube du XXe siècle, alors que les voitures devenaient de moins en moins chères et de plus en plus courantes, le monde avait besoin de plus de caoutchouc qu’il n’en existait facilement. En 1909, le chimiste allemand Fritz Hofmann, travaillant pour l’entreprise chimique allemande Bayer, inventa le premier caoutchouc synthétique commercial. En moins d’un an, le matériau était dans les pneus de voiture. En 1931, l’entreprise chimique américaine DuPont avait industrialisé la fabrication du caoutchouc synthétique./p
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Aujourd’hui, les pneus sont composés d’environ 19 % de caoutchouc naturel et 24 % de caoutchouc synthétique, qui est un polymère plastique. Le reste est composé de métal et d’autres composés. La production de pneus a encore des impacts environnementaux monumentaux, allant de la poursuite de la déforestation aux combustibles fossiles nuisibles au climat utilisés pour fabriquer des caoutchoucs synthétiques, en passant par le processus d’assemblage. Les pneus de voiture modernes ont besoin d’environ 7 gallons d’huile pour fabriquer un pneu de voiture, alors que les pneus de camion en prennent 22 gallons.

Au fur et à mesure que les pneus parcourent les kilomètres, ils s’abradent et jettent de petits morceaux de plastique synthétique – essentiellement du plastique – qui sont ensuite emportés par les eaux des routes et des cours d’eau, pour finalement se retrouver dans les océans.

Mais ce qui devient également de plus en plus clair, c’est qu’à mesure que le caoutchouc s’use, les pneus rejettent de minuscules polymères plastiques qui finissent souvent par devenir polluants dans les océans et les cours d’eau.

« Les pneus « , explique Joao Sousa, qui étudie les plastiques marins à l’Union internationale pour la conservation de la nature,  » se classent très haut en termes de contribution  » au problème des microplastiques.

Les fabricants de pneus Goodyear, Michelin et Bridgestone ont tous fait référence à The Tire Industry Project, un groupe de recherche soutenu par l’industrie qui compte 11 grands fabricants de pneus parmi ses membres.

« Il n’existe pas de définition mondialement acceptée des microplastiques « , écrit Gavin Whitmore, représentant du Tire Industry Project dans un courriel. Leurs études, ajoute-t-il,  » ont montré qu’il est peu probable que les pneus et les particules d’usure des routes aient un impact négatif sur la santé humaine et l’environnement « .

Comment les pneus se décomposent-ils ?

La sculpture des pneus aide à déterminer l’adhérence d’un véhicule sur la route, ainsi que la tenue de route, les manœuvres et les freins. Mais une meilleure adhérence peut aussi signifier plus de friction. Et pendant que nous conduisons, l’abrasion fait éclater des morceaux de nos pneus.

Un rapport publié en 2013 par Tire Steward Manitoba, au Canada, a révélé que les pneus de camionnettes à passagers avaient perdu près de 2,5 livres de caoutchouc pendant leur durée de vie utile (moyenne de 6,33 ans). L’étude Kohl a révélé que ce sont les Américains qui produisent le plus d’usure de pneus par habitant et estime que, dans l’ensemble, les pneus aux États-Unis produisent à eux seuls environ 1,8 million de tonnes de microplastiques chaque année.

Selon M. Sousa, la quantité exacte de ces déchets qui aboutissent dans les cours d’eau dépend de nombreux facteurs, allant de l’emplacement de la route aux conditions météorologiques ; la pluie, par exemple, peut entraîner l’écoulement de plus de particules dans l’environnement. La recherche sur le sujet est relativement nouvelle, note-t-il, de sorte que les estimations s’amélioreront à mesure que le travail se poursuivra. Mais avec des millions de véhicules qui circulent dans les rues tous les jours, dit-il, « vous commencez à avoir une sombre idée de la quantité de pneus (particules) libérés ».